表皮與表皮幹細胞
表皮幹細胞位於表皮的基底層,它會不斷分裂和分化新的細胞,這些新的細胞會繼續分裂並慢慢 “更新”至表皮頂部,最後從角質層(表皮的最外層)的表面脫落。

幹細胞的特性

幹細胞是現代生物學中最引人注目的領域之一,它們具有難以取代的特性,可作為我們人體的修復工具。

什麼是幹細胞?
重建和修復是人體內持續進行的過程,成體幹細胞為這些修復過程提供必需的細胞,研究發現人體超過20個器官或組織含有這些成體幹細胞。兩個關鍵的功能使成體幹細胞有別於普通細胞:首先,它們可以分化成同一組織中各種有專門功能的特定細胞;其次,它們在人的整個生命過程中不斷進行分裂和分化,因此具有非凡的自我更新和再生能力。幹細胞這些獨特之處使其在皮膚再生護理的研究中尤其珍貴和重要。

皮膚的幹細胞 – 表皮幹細胞
成體幹細胞也存在於人體皮膚的外層 – 表皮層。這些幹細胞稱為表皮幹細胞,存在於人體表皮的最深處(即基底層)。基底層的細胞中只有2-7%是幹細胞;雖然它們的外觀與基底層中其它的細胞沒有什麼不同,但幹細胞卻有著獨特的功能:因只有幹細胞才具有不斷分化的能力,所以它們可通過形成新的角質細胞和修復受損組織來不斷更新和活化肌膚表皮。(見圖) 年輕的肌膚,其表皮只需大約4周便可完成整個自我更新的過程,而這過程卻會隨著我們年齡增長而不斷減慢;與此同時,皮膚幹細胞的數量亦會減少,活力也會降低。另外,皮膚過度暴露在紫外線下和不健康的生活方式(如吸煙,飲酒)會加劇這些肌膚衰老的進程,導致皮膚變薄,皺紋加深。同時,脂質膜的減少會使皮膚變乾和失去保護。由於在人的一生中表皮幹細胞是不會有新生的,因此更重要的是要維持並盡量延長這些寶貴幹細胞的活力和分化能力。

植物幹細胞如何做到「保護皮膚幹細胞」?
每個幹細胞都包含特殊的表觀遺傳因子(或稱幹細胞原素),其任務是保持幹細胞的多功能性和自我更新能力。瑞士米百樂公司的研究人員發現植物幹細胞蘊含的幹細胞原素與人類成體幹細胞的非常相似,只要使用得當,這些植物幹細胞可對皮膚幹細胞的活力和特定功能起到正面作用。

怎樣衡量表皮幹細胞的活力?
植物幹細胞能否做到提升皮膚幹細胞的活力,保持肌膚年輕? 由於表皮幹細胞與基底層的其它細胞看起來完全一樣,我們不能簡單地用肉眼將表皮幹細胞分辨並將其分離出來,從而製成可供測試的「表皮幹細胞培養基」,所以,要證明上述論點變得非常困難。直到近年一種新的技術,稱為「祖細胞靶向技術」的出現,才終於實現把表皮幹細胞從人體皮膚中分離出來,並應用於測試研究中;分離出來的表皮幹細胞可以在特定的培養基中成長並形成「表皮幹細胞培養基」。 通過使用上述「表皮幹細胞培養基」,我們可以在實驗室對幹細胞其中一個獨特的性能指標 – 細胞群形成效率(CFE)進行評估:首先把少量表皮幹細胞稀疏地均勻分散在培養皿上,每個活潑健康的幹細胞都會進行分裂和分化,進而形成肉眼可見的細胞群落;然後我們就可以觀測到細胞群的數量。一些「年老」的幹細胞,雖然衰弱但未死亡,卻不再具備形成細胞群的能力。 終於,研究人員通過上述新技術及測試方法,實實在在地證明了使用植物幹細胞(所有PhytoCellTec™系列的產品)可以令表皮幹細胞保持年輕,增加其細胞群形成效率(CFE)- 從本質上來說,就是活化表皮幹細胞。